Electromagnetismo - Segunda parte

Fuente: "Historias curiosas de la Ciencia", Cyril Aydon, Ediciones Robinbook. Título en inglés: "Everything you want to know about science but never had time to ask"

 

Prólogo

Seguimos nuestro paseo por las principales revoluciones científicas en la historia de la Humanidad que introdujimos en una Historia Trimestral anterior. Ha llegado el turno del Electromagnetismo, que creó la base de conocimiento para crear algunas de las tecnologías que más han cambiado y cambiarán nuestras vidas, nuestra forma de generar nuevo conocimiento y la forma de operación de las empresas y demás organizaciones.

La pasada Historia Trimestral se la dedicamos a Michael Faraday. En esta hablaremos de James Clerk Maxwell. Después profundizaremos un poco en algunos hitos en la historia de Internet, una de las mayores revoluciones tecnológicas y sociales de la Historia.

 

James Clerk Maxwell

Maxwell"Los nombres de Einstein, Darwin y Newton son conocidos en todo el mundo, pero hay algunos científicos virtualmente desconocidos para el gran público, aunque sus logros sean casi tan importantes como los de los primeros. Éste es el caso del físico escocés James Clerk Maxwell. Los científicos profesionales, y los físicos en particular, lo reconocen como uno de los más inteligentes e influyentes que hayan vivido nunca, pero fuera de los círculos científicos su nombre apenas es conocido.

A una edad temprana ya demostró ser una promesa excepcional, sobre todo en matemáticas. Cuando tenía quince años, sometió un escrito sobre matemáticas a la Royal Society de Edinburgo, que asombró a todos los que lo leyeron. Al año siguiente tuvo la suerte de conocer al físico de setenta años William Nicol, que también vivía en Edimburgo. Nicol había hecho un trabajo importante utilizando cristales para investigar la naturaleza y la conducta de la luz, y las conversaciones adolescentes de Maxwell con él hicieron que sintiera un interés por la luz y otras formas de radiación que le duró toda la vida (...).

Las ecuaciones de Maxwell

En 1871, Maxwell aceptó a regañadientes el puesto recientemente creado en Cambridge de profesor de física experimental. No era un puesto para el que estuviera muy dotado. Se trataba de un teórico, no de un experimentador; sus conferencias de alta matemática eran un tostón para todos, excepto para un puñado de estudiantes capaces de seguir sus razonamientos. Pero mientras ocupó ese cargo realizó el trabajo por el que es muy famoso, un trabajo que inspiró a toda una generación de científicos como Einstein, que exploró las implicaciones de sus ideas.

La imaginación de Faraday había visualizado la electricidad y el magnetismo como campos invisibles de fuerza que se extendían hacia el espacio. Pero fue Maxwell el que encontró la forma matemática de que la idea resultara útil; demostró que la electricidad y el magnetismo estaban íntimamente relacionados, y que una no podía existir en ausencia del otroque lo explicaban casi todo sobre la relación entre ambos. El trabajo que Maxwell realizó entre 1864 y 1873 sentó una parte sustancial de las bases de la física moderna. Entre otras cosas, mostró que los campos eléctricos y los campos magnéticos se movían juntos como ondas electromagnéticas. Estableció que esas ondas viajaban a la velocidad de la luz, y sugirió que la misma luz era únicamente una variedad de todo un espectro de radiación electromagnética, que probablemente incluía otros tipos de radiación aún no descubierta. En 1873 coronó su carrera con la publicación de su Tratado de la electricidad y el magnetismo, uno de los mayores monumentos que cualquier hombre de ciencia haya levantado a su propio genio.

Maxwell murió en 1879 sin haber cumplido cincuenta años, y demasiado pronto para ver cumplidas sus visiones. Si hubiera vivido otros diez años, habría presenciado el descubrimiento de la radiación de onda larga, cuya longitud de onda es un millón de veces mayor que la de la luz visible, la radiación que conocemos como ondas radiofónicas. Fue descubierta por el físico alemán Heinrich Hertz, y se reflejaba y refractaba como la propia luz."

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