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Ciencia y Tecnología

Fuente: "Historias curiosas de la Ciencia", Cyril Aydon, Ediciones Robinbook. Título en inglés: "Everything you want to know about science but never had time to ask"

Prólogo

"La expansión del conocimeinto científico que tuvo lugar a principios del siglo XVII se atribuye muy a menudo al redescubrimiento del saber clásico que alumbró  el fenómeno del Renacimiento. Pero cuanto más estudia uno esa explicación, menos correcta le parece. Entre Arquímedes y Erastóstenes hubo cuatrocientos años de especulación sobre el mundo natural, llevada acabo por algunas de las mejores mentes que la ciencia haya conocido, pero no puede decirse que acumulasen un inmenso caudal de conocimientos sobre el funcionamiento del mundo natural. Si la ciencia entre los años 1600 y 2000 se hubiera movido al mismo ritmo, partiendo del conocimiento que poseían los griegos y usando las mismas herramientas, no habráimos añadido mucho a los conomientos que heredamos de ellos. El redescubrimiento del saber antiguo nos proporcionó una excelente plataforma de lanzamiento, por supuesto, pero se necesitó algo externo a la ciencia para situarla en órbita, algo que no tuvieron los griegos, los árabes o los chinos. Ese algo es una tecnología adecuada.

La tecnología se define en muchos diccionarios como la ciencia aplicada, pero no es más significativo definir la tecnología como ciencia aplicada que definir una gallina como un huevo aplicado. Las gallinas vienen de los huevos, pero los huevos también vienen de las gallinas. Es cierto que gran parte de la nueva tecnología surge de la aplicación de descubrimientos científicos, pero también es verdad que muchos de los descubrimientos científicos han sido a menudo resultado de aplicar nuevas tecnologías. La ciencia y la tecnología son, simplemente, dos respuestas diferentes ante las fuerzas de la naturaleza. Mientras la ciencia es el intento de la humanidad por explicar esas fuerzas, la tecnología es el intento de la humanidad por explotar y aprovechar esas fuerzas. Y el progreso en cualquiera de ellas puede ser fuente de progreso en la otra."

Historia del trimestre: La revolución de la imprenta

Imprenta de Gutemberg"De todas las innovaciones técnicas de la ciencia moderna destaca una: la invención de la imprenta. O, mejor dicho, la invención de la imprenta de tipos móviles, ya que la impresión no era ninguna novedad. Los chinos habían estado imprimiendo libros desde hacía cientos de años, la novedad fue imprimirlos de forma masiva... Los chinos tenían manuscritos y libros preciosos impresos en papel, pero sus libros eran muy costosos de producir. Se imprimían mediante moldes, y cada página requería su propio molde especialmente tallado para ella. Una vez preparados los moldes, podían producirse múltiples copias, pero el grabado de esos bloques con la intrincada escritura china y el subsiguiente entintado eran unos procesos demasiado lentos.

A finales del siglo XV, en Europa se reunió un cierto número de conocimientos e inventos anteriores que permitieron crear lo que actualmente llamamos imprenta. Fue éste, más que cualquier otro factor, el que aseguró que Europa fuera el lugar donde nació la ciencia moderna. Fue uno de los acontecimientos más significativos de la historia..."

Los alfabetos y los tipos móviles Uno de los conocimientos que hizo posible la revolución de la imprenta fue el alfabeto occidental, "esa idea inteligente que posibilita expresar cualquier tipo de pensamiento y cualquier tipo de información utilizando aproxiamdamente veinte símbolos simples".

Por otro lado, una innovación clave fue la utilización del tipo móvil de metal fundido. Este sistema también era conocido en Extremo Oriente, pero nunca tuvo mucho éxito por debido al coste del enorme número de símbolos que requerían. A los europeos les fue mucho más fácil aprovechar el tipo móvil porque el número de letras que utulizaban y, por tanto, la inversión de capital, eran mucho menores que en los escritos en chino o japonés. El tiempo y el coste de la composición de esos tipos también eran menores.

Con el alfabeto y el tipo móvil sólo se necesitaba otra invención: la prensa de la imprenta, y en Europa la gente había usado la prensa de tornillo para prensar aceitunas y uvas desde hacía miles de años.

Estas contribuciones - papel, tinta fluida, alfabeto, tipo móvil y prensa de tornillo - fueron reunidas por fin en la ciudad alemana de Maguncia. El año era 1450, y el resposnable fue un hábil obrero metalúrgico llamado Johannes Gutenberg.

Mercado para los libros Gutenberg no era un científico; era un empresario que vio una oprotunidad e intentó aprovecharla.

"Durante el siglo XV, en Europa existía una demanda insatisfecha de palabra escrita. La mayor porsperidad había creado una nueva clase social a la que le sobraba dinero y que podía gastarlo en formas de entretenimiento. Cualquiera que pudiera proporcionarles algo que leer tenía un mercado predispuesto y ávido. La prosperidad también había creado una nueva clase de estudiantes ociosos. Entre los años 1400 y 1500 el número de universidades en Europa se incrementó de 20 a 70. Las iglesias ofrecían un mercado muy apetitoso para las Biblias y los libros de oraciones. La oportunidad estaba clara, y Gutenberg fue sólo uno de los muchos participantes en la carrera para desarrollar un nuevo método de impresión, pero el primero en cruzar la meta. Hacia 1439 Gutenberg ya imprimñia con una prensa de tipos móviles, aunque ninguno de estos primeros trabajos ha sobrevivido hasta nuestros días. Su nombre está hoy en día inseparablemente asociado con la Biblia de Gutenberg, que fue impresa simultáneamente en seis prensas y publicada en 1456.

La invención de Gutenberg no lo hizo rico. Si en el siglo XV hubiera existido el actual registro moderno de patentes, hubiera podido ser el Bill Gates de su época, pero no recibió derechos de autor de los cientos de imprentas rivales que se aprovecharon de su invento. Y como llegó a pelearse con el socio que financió su propia operación, hasta perdió el control de su negocio. Pero siguió contando con el favor de su arzobispo, que lo hizo noble y se aseguró de que viviera sus últimos años con una cómoda seguridad."

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